Bill Haley & His Comets

Posted: May 12, 2016 in Pop Rock
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Bill Haley y sus Cometas (nombre original Bill Haley & His Comets) fue una banda estadounidense de rock and roll creada en 1952 que continuó hasta la muerte de Haley en 1981. La banda, también fue conocida como Bill Haley and The Comets y Bill Haley’s Comets u otras variaciones similares, fue uno de los primeros grupos de músicos blancos en tocar rock and roll atrayendo la atención del público de su país y de todo el mundo hacia ese nuevo estilo musical, de origen afroamericano. El líder del grupo, Bill Haley, había sido previamente un intérprete de música country & western (folclore blanco). Después de grabar en 1951 una versión country del tema “Rocket 88” (una de las canciones consideradas como iniciadoras del rock and roll), cambió su estilo para adoptar el nuevo sonido que terminaría llamándose unos años después rock and roll.

Si bien varios de los Cometas se volvieron famosos, Bill Haley permaneció como la estrella, con su rulo sobre la frente y la banda con trajes de etiqueta y su comportamiento enérgico sobre el escenario. Fueron considerados en su tiempo tan revolucionarios como Los Beatles o Los Rolling Stones en la década del 60.

Luego de la muerte de Haley, no menos de seis grupos diferentes se han formado bajo el nombre de Cometas, todos ellos reclamando para sí ser la histórica continuación de aquel que dirigía Haley.

Inicios y Rocket 88
El Rock Around the Clock y el estallido del rock and roll
En 1953, Haley tuvo su primer éxito nacional con una canción de su coautoría (con Marshall Lytle) titulada “Crazy Man, Crazy”, una frase que Haley dijo oía decir a su público adolescente. “Crazy Man, Crazy” fue la primera canción de rock and roll en ser televisada por una cadena nacional cuando fue utilizada ese mismo año como banda de sonido de un programa de televisión protagonizado por James Dean.

A comienzos de 1954, Haley sumó a Joey Ambrose como saxo tenor y poco después dejó el sello Essex por el más importante Decca Records de Nueva York. El 12 de abril de 1954, en su primera sesión para el nuevo sello, acompañados por Danny Cedrone en guitarra eléctrica y Billy Gussak en batería (reemplazando a Boccelli), Bill Haley y sus Comets grabaron “Rock Around the Clock”. Se trata del más grande éxito de Haley y una de las canciones más importantes de la historia del rock and roll. Aunque su éxito inicial fue moderado, se estima que se vendieron 25 millones de copias según el Libro Guinness de los récords.

Inicialmente “Rock Around the Clock” fue un éxito modesto. En su momento fue mucho más importante “Shake, Rattle and Roll”, grabado a comienzos de 1954, con el que vendieron un millón de copias, anticipando el estallido que la banda protagonizaría al año siguiente.

A fines de 1954, Haley grabó un nuevo hit, “Dim, Dim The Lights”. Estos éxitos impulsaron a algunos DJs, entre ellos Alan Freed, a redescubrir y difundir anteriores grabaciones de la banda, entre ellas “Rock Around the Clock”.

El 25 de marzo de 1955 se estrenó la película Semilla de maldad (“Blackboard Jungle”, cuya traducción textual es Jungla de Pizarrones), en la que Bill Haley y sus Cometas interpretan Rock Around the Clock como primera escena. El impacto fue masivo en todo el país: el tema se convirtió en Nº1 en los charts estadounidenses y se mantuvo en ese lugar por ocho semanas. Era la primera canción de rock and roll en hacerlo.

Los movimientos acrobáticos de Ambrose al tocar el saxo y Lytle montando el contrabajo como si fuera un potro, fueron marcas personales de la banda en sus presentaciones en vivo. A fines de 1954, Haley y sus Cometas aparecieron en un film corto titulado Round Up of Rhythm, tocando tres temas. Se trata de la primera película de rock and roll.

En 1955, Lytle, Richards y Ambrose abandonaron la banda debido a una disputa salarial y formaron su propio grupo, The Jodimars. Haley contrató nuevos músicos para reemplazarlos: Rudy Pompilli en saxo, Al Rex (quien había estado en los Saddlemen) en contrabajo, y Ralph Jones en batería. Además Franny Beecher, quien había venido siendo primera guitarra en las grabaciones se convirtió en miembro permanente de la banda. Esta integración del grupo se volvió aún más popular y es la que aparece en las películas que se filmaron en esos años.

Otros éxitos de Los Cometas fueron “See You Later, Alligator”, “Don’t Knock the Rock”, “Rock-a-Beatin’ Boogie”, “Rudy’s Rock” (el primer éxito totalmente instrumental del rock and roll) y “Skinny Minnie”.

En 1956, Bill Haley y sus Cometas tienen importantes roles en dos de las primeras películas de largometraje de rock and roll: Rock Around the Clock y Don’t Knock the Rock.

Declive de popularidad
Bill Haley y sus Cometas comenzaron a ver cierta pérdida de popularidad entre 1956 y 1957, desplazados por la imagen más sexual y salvaje de músicos como Elvis Presley y Little Richard, que comenzaron a dominar las listas de difusión (de todos modos el cover de Haley de “Rip It Up” de Little Richard, superó en ventas a la original).

Después del éxito de “Skinny Minnie” en 1958 Haley comenzó a encontrar dificultades para alcanzar nuevos éxitos. Ello contrastaba con el éxito internacional de la banda. En la gira por Gran Bretaña de 1957 la banda fue virtualmente asaltada por miles de fans en la Estación Waterloo de Londres, hecho que los medios titularon como La Segunda Batalla de Waterloo. Manifestaciones similares se produjeron en las giras de 1958 por Australia y Argentina.

En 1960 la banda tuvo su último hit en Estados Unidos, con la versión instrumental de “Skokiaan”. A partir de entonces fracasan varios intentos del grupo para reactualizar su presencia, debido a lo cual se volcaron hacia el mercado internacional, donde continuaban siendo una banda líder en las preferencias juveniles.

Radicación en México y década del 60
En 1961-1962, Bill Haley y sus Cometas (así, con el nombre español que utilizaban en América Latina) firmaron con el sello mexicano Orfeon Records y obtuvieron un inesperado hit con “Twist Español”, un tema cantado por la banda en español en ritmo de twist, que se encontraba de moda en ese momento. El single se convirtió en el más vendido de la historia mexicana con “Florida Twist”.

Aunque Chubby Checker y Hank Ballard fueron los creadores de twist, en México y América Latina, Bill Haley y sus Cometas fueron proclamados los Reyes del Twist. Gracias al éxito de “Twist Español” y “Florida Twist”, entre otros, la banda se mantuvo al tope de las listas en México y América Latina durante los años siguientes, difundiendo rock and roll en español y con sonoridad latina. Fueron los animadores de una serie de TV llamada ‘Orfeon a Go-Go’. Haley, quien hablaba con fluidez el español, grabó varias canciones en español. Incluso hubo cierta experimentación para fusionar ritmos latinos como la balada, “Jimmy Martínez”, grabada sin los Cometas.

En 1966, los Cometas (sin Bill Haley) grabaron un álbum para Orfeon como músicos de sesión de Big Joe Turner, quien siempre fue un ídolo de Haley; sin embargo no realizaron ninguna interpretación conjunta de “Shake, Rattle and Roll”.

En 1967 Haley, sin los Cometas, grabó en Phoenix, Arizona un demo de una canción country llamada “Jealous Heart” acompañado por una banda de mariachis, en un estilo similar a “Jimmy Martínez” y el posterior “Rock on Baby”. Ninguna grabación sería lanzada en los siguientes treinta años.

Revival
Para fines de la década del 60 Haley y los Cometas eran considerados viejos. Pese a ello, la popularidad de la banda nunca decayó en Europa, por lo cual el grupo firmó un lucrativo contrato con Sonet Records de Suecia en 1968, donde grabaron una nueva versión del “Rock Around the table” convirtiéndose nuevamente en hit.

En 1969 en los Estados Unidos, el promotor Richard Nader lanzó una serie de conciertos de revival de rock and roll, con bandas de los años 50 y 60. Uno de los primeros fue Bill Haley, en el Madison Square Garden de Nueva York, donde recibió una ovación de ocho minutos y medio con el público de pie. Unas semanas después grabaron el álbum en vivo Bill Haley’s Scrapbook, en el club Bitter End de Nueva York.

Después de 1974 Haley tuvo problemas de impuestos en Estados Unidos, que lo llevaron a actuar sólo en Europa y a realizar una gira por América del Sur en 1975. En 1974, la versión original del “Rock Around the Clock” volvió a ser hit en Estados Unidos debido a su inclusión en las películas American Graffiti y Happy Days.

Los últimos años de Bill Haley
En febrero de 1976, el saxofonista de Haley y su mejor amigo, Rudy Pompilli, murió de cáncer después de dos décadas de carrera con los Cometas. Haley continuó realizando giras durante el año siguiente pero su popularidad comenzó a decaer nuevamente y su presentación en Londres de 1976 recibió malas críticas de los medios. Ese año el grupo grabó un nuevo álbum, R-O-C-K. En 1977 Haley anunció su retiro y se radicó en México. De acuerdo con su biógrafo John Swenson, Haley tenía un pacto con Pompilli por el que si uno moría el otro se retiraría.

Los Cometas por su parte continuaron con sus presentaciones. En 1979, Haley fue persuadido para volver a tocar en una gira europea, y para ello renovó casi completamente a los Cometas, la mayoría británicos. Haley apareció en muchos shows de TV y en la película ‘Blue Suede Shoes’, filmada durante uno de sus conciertos en Londres en marzo de 1979. Durante la gira Haley grabó varios tracks que se incluirían a fin de año en el álbum Everyone Can Rock & Roll, el último suyo con grabaciones originales antes de morir.

En noviembre de 1979, Haley y los Cometas tocaron para la reina Isabel II, momento que él consideró el de mayor orgullo de su vida. Fue su última presentación en Europa.

En 1980 la banda realizó una gira por Sudáfrica pero la salud de Haley ya era débil y le fue diagnosticado un tumor cerebral. La gira fue muy cuestionada por los medios pero sus grabaciones en Johannesburg lo muestran animado y con una buena voz.

Haley canceló varias presentaciones y volvió a su casa de Harlingen, Texas donde murió mientras dormía como consecuencia de un infarto el 9 de febrero de 1981.

Dos meses después Bill Haley & sus Cometas volvieron a ubicarse en los charts británicos con “Haley’s Golden Medley”, un single en 45 con un compilado de sus éxitos, que llegó al puesto 50 pero no fue lanzado en Estados Unidos.

En 1987, Bill Haley fue incluido en el Salón de la Fama del Rock. En aquella época las bandas de soporte no eran incluidas. Esa política cambió luego y también se ha solicitado la inclusión de los Cometas. Bill Haley y sus Cometas han sido incluidos también en el Salón de la Fama del Rockabilly. En julio de 2005 los miembros sobrevivientes de los Cometas originales representaron a Haley cuando Bill Haley y sus Cometas fueron incluidos en el Hollywood RockWalk, una ceremonia en la que también estuvieron presentes su segunda esposa y su hija menor. Los Cometas grabaron las palmas de sus manos en cemento y se dejó un espacio en blanco para Haley.

Los Cometas
Más de 100 músicos tocaron con Bill Haley & sus Cometas entre 1952 y la muerte de Haley en 1981. Muchos de ellos se hicieron favoritos de los fans.2 Varios intentos de reorganizar a los Cometas fueron intentados en la década del 80, incluyendo uno organizado por Joey Welz, quien formó parte de la banda brevemente en los años 60 y otro organizado por un imitador de Elvis Presley llamado Joey Rand (este grupo perdió luego un juicio sobre el derecho a usar el nombre de Cometas).

En 1987, músicos que tocaron con Haley en 1954-1955 formaron Los Cometas y aún siguen realizando presentaciones. Han grabado media docena de álbumes para pequeños sellos en Europa y Estados Unidos. Este grupo se ha presentado también como Bill Haley’s Original Comets (Los Cometas Originales de Bill Haley), y en algunos casos, cuando el uso de la denominación “Cometas” se encuentra en disputa, como A Tribute to Bill Haley (Un Tributo a Bill Halley) y The Original Band (La Banda Original). La integración básica de este grupo desde 1987 a mayo de 2006 es Marshall Lytle (bajo), Joey Ambrose (saxo), Johnny Grande (piano), Dick Richards (batería) y Franny Beecher (guitarra). El cantante británico Jacko Buddin acompaña al grupo durante las giras europeas, mientras que Lytle se encarga de cantar en Norteamérica.

Otros dos grupos reclaman para sí el nombre de Bill Haley’s Comets y han realizado extensas giras por Estados Unidos de los años 80. Uno de ellos está liderado or John “Bam-Bam” Lane, baterista de la banda entre 1965-68. El otro está encabezado por Al Rappa, quien tocó el bajo con Haley intermitentemente entre 1959 y 1969. Ambos reclaman el mismo nombre. Este conflicto se remonta a la época en la que ambos estaban juntos y ganaron el juicio contra Joey Rand en 1989.

En marzo y julio de 2005, el ya mencionado grupo Los Cometas, integrado por miembros de la banda de 1954-55, realizarn importantes conciertos en Nueva York y Los Ángeles organizados por Martin Lewis como parte de las celebraciones por el 50º aniversario del rock and roll con motivo respectivamente de la proyección de la película Blackboard Jungle (Semilla de maldad), y del éxito de “Rock Around the Clock” llegando asl top del ranking. El 6 de julio de 2005, durante un concierto en Hollywood, The Comets fueron acompañados en el escenario en una canción por Gina Haley, la hija menor de Bill Haley y en marzo fueron acompañados por John W. Haley, el hijo mayor de Haley.

El 2 de junio de 2006 murió Johnny Grande, teclista de los Cometas originales (1954-55) y fundador de la banda. Poco después Franny Beecher, el guitarrista, con 85 años, anunció su retiro. Los tres Cometas restantes (Lytle, Richards y Ambrose) continúan con la banda.

El 18 de febrero de 2007 murió John “Bam-Bam” Lane3 pero su grupo los Bill Haley’s Comets se espera que seguirán actuando.

Discografía
Álbumes

1956 – Rock ‘n’ Roll Stage Show (Decca 8345)
1957 – Rockin’ the Oldies (Decca 8569)
1958 – Rockin’ Around the World (Decca 8692)
1959 – Bill Haley’s Chicks (Decca 8821)
1959 – Strictly Instrumental (Decca 8964)
1960 – Bill Haley and His Comets (Warner Bros. 1378)
1960 – Haley’s Juke Box (Warner Bros. 1391)
1961 – Twist (Dimsa 8255)
1961 – Bikini Twist (Dimsa 8259)
1962 – Twistin’ Knights at the Roundtable (live) (Roulette SR-25174)
1962 – Twist Vol. 2 (Dimsa 8275)
1962 – Twist en México (Dimsa 8290)
1963 – Bill Haley & His Comets (compilación de tracks inéditos) (Vocalion 3696)
1963 – Rock Around the Clock King (Guest Star 1454)
1963 – Madison (Orfeon 12339)
1963 – Carnaval de Ritmos Modernos (Orfeon 12340)
1964 – Surf Surf Surf (Orfeon 12354)
1966 – Whiskey a Go-Go (Orfeon 12478)
1966 – Bill Haley a Go-Go (Dimsa 8381)
1968 – Biggest Hits (regrabaciones con tracks originales) (Sonet 9945); liberado en Inglaterra como Rock Around the Clock (Hallmark SHM 668) y en Norteamérica como Rockin’ (Pickwick SPC 3256)
1968 – On Stage Vol. 1 (vivo) (Sonet SLP63)
1968 – On Stage Vol. 2 (vivo) (Sonet SLP69)
Estos dos álbumes han sido denominados de muy diversas maneras, incluidos por Janus Records como el set del álbum-doble, Razzle-Dazzle (Janus 7003).
1970 – Bill Haley’s Scrapbook (live) (Kama Sutra/Buddah 2014)
1971 – Rock Around the Country (Sonet 623);
1973 – Just Rock ‘n’ Roll Music (Sonet 645);
1974 – Live in London ’74 (live) (Antic 51501)
1975 – Golden Favorites (compilación con tracks inéditos) (MCA Coral 7845P)
1976 – Rudy’s Rock: The Sax That Changed the World (con la denominación de Rudy Pompilli and the Comets; grabado sin Haley) (Sonet 696)
1976 – R-O-C-K (re-grabaciones) (Sonet 710)
1978 – Golden Country Origins (grabaciones pre-Cometas) (Grassroots Records)
1979 – Everyone Can Rock and Roll (Sonet 808)
Otros importantes lanzamientos de álbumes del grupo incluyen Rock with Bill Haley and the Comets (Essex 102; 1954), Shake, Rattle and Roll (Decca DL5560; 1955), Rock Around the Clock (Decca DL8225; 1956) y Rockin’ the Joint (Decca DL8775; 1958).

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